Francisco Álvarez: una promesa que nadie creyó y cumplió

César Sequera
César Sequera 09/10/2022
Francisco Álvarez
Francisco Álvarez prometió que debutaría en las Grandes Ligas este año y lo cumplió

Era una mañana poca atípica en Fort Myers, Florida a comienzos de marzo. Por esos días, normalmente el complejo deportivo de los Mets está lleno de periodistas y jugadores de las Grandes Ligas que empiezan a incorporarse a los entrenamientos para comenzar la pretemporada. Pero no, había mucha tranquilidad y los pocos reporteros presentes solo tenían una razón para estar ahí: Francisco Álvarez.

La razón para que hubiera tanto silencio es que había un cierre patronal en las Grandes Ligas. Había un impase entre los dueños de equipos en Major League Baseball (MLB) y el Sindicato de Jugadores de las Grandes Ligas (MLBPA), por lo que el Spring Training solamente estaba habilitado para beisbolistas de las ligas menores. Álvarez, principal prospecto de los Mets, acaparaba la atención.

Con todos los focos encima, el venezolano lanzó una promesa: “Llegar a Grandes Ligas (en 2022) es la meta. Realmente estoy trabajando para lograr ese objetivo, porque pienso que puedo ser un receptor por mucho tiempo en Las Mayores”, comentó Álvarez a Baseball America. Tamaña osadía. Un joven de apenas 20 años de edad, con solo dos temporadas de experiencia como profesional y perteneciente a una organización con la nómina más cara de todo el beisbol, decía que iba a estar listo para jugar en el máximo nivel en pocos meses.

Parecía una declaración poco creíble. Nadie dudaba que las habilidades ofensivas del criollo eran superlativas, sin embargo, con solo 582 apariciones en el plato todo indicaba que necesitaba de más preparación para medirse a los mejores lanzadores del mundo. Además, se trataba de un receptor poco curtido que incomodaría a pitchers como Max Scherzer, Jacob deGrom o Edwin Diaz, estrellas de los Mets.

Pero poco a poco esa promesa de que Francisco Álvarez que iba a jugar en las Grandes Ligas en 2022 tomaba fuerza. En 67 juegos que disputó en Doble-A conectó 18 jonrones, dejó OPS de .922 y demostró que estaba para un reto más importante. Los metropolitanos lo ascendieron a Triple-A y, tras un inicio dubitativo, tomó el ritmo: .362/.483/.1079 en septiembre con tres vuelacercas.

Ante eso, los Mets lo ascendieron a las Grandes Ligas la última semana de la temporada regular y antes de comenzar una serie de tres cotejos ante los Bravos de Atlanta. Los que se rieron de su promesa en abril dejaron de hacerlo y los que no creían comenzaron a hacerlo.

Una estrella prematura

Con tan solo dos semanas en las Grandes Ligas, Francisco Álvarez tiene varias marcas en la historia de los Mets. Nacido en noviembre de 2021, se convirtió en el jugador más joven en las Grandes Ligas. Cuando se estrenó el 30 de septiembre, era tres meses menor que Ezequiel Tovar de los Rockies de Colorado y cuatro meses menores que Gunnar Henderson de los Orioles de Baltimore.

Luego, cuando se anunció el roster de los metropolitanos para la postemporada, llegó otra marca. Francisco Álvarez es el jugador más joven que juega para los Mets en su historia. Más que David Wright, Tom Seaver, José Reyes y cualquier otra leyenda de la organización que nació deportivamente con el equipo de Nueva York.

“Francisco se mostró bastante bien”, dijo el gerente general Billy Eppler a MLB.com. “[Estamos] adoptando un enfoque un poco más basado en procesos: lo que hace en la caja de bateo, qué tipo de decisiones toma. Se vio bastante bien. Y hace swing con intención. Tiene malas intenciones en la caja de bateo”.

Y eso lo mostró sin ser considerado mayor de edad en determinadas zonas del mundo. Pero poco importará, porque puede hacer el mismo daño con un madero que cualquier veterano del beisbol.

¿Qué hace tan especial a Francisco Álvarez?

Cuando eres receptor y te bautizan como el próximo Mike Piazza, habrá ruido a su alrededor. Después de todo, el protagonista antes mencionado es considerado el mejor cátcher ofensivo en la historia de las Grandes Ligas, por lo que ser comparado con un miembro del Salón de la Fama de esa magnitud no es algo que pase por desapercibido.

Francisco Álvarez, al ser firmado por los Mets en 2018 con un bono de 2.9 millones de dólares, fue proyectado como un receptor con habilidades especiales de la ofensiva. El contacto y el poder fueron resaltados en su reporte de scout. Todavía es pronto para saber si los veedores fueron precisos. Pero por lo poco que ha mostrado, el mirandino ha llevado la teoría a la práctica.

“Todo comienza con la manera en que controla la zona de strikes. Que un joven sea capaz de hacer swing a los strikes, dejar pasar las bolas, por sencillo que parezca, es extremadamente difícil”, le dijo Tommy Josephs, coach de bateo del St. Lucie Mets, a Nathalie Alonso de MLB.com. “Ha hecho un tremendo trabajo. Y cuando le tiran pitcheos para batear, está dando un swing agresivo y trata de hacer daño. Ha sido impresionante verlo”. 

Defensivamente no está en ese nivel. Pero Hay algo extra que hace suspirar a los Mets cuando se habla de Francisco Álvarez: su brazo. Sus tiros están dentro de los mejores de la organización. MLB Pipeline lo calificó con 60 en un ránking que va del 20 al 80. Un receptor que pueda batear muy bien y que además tenga un rifle de presión en el brazo derecho es éxito seguro en cualquier parte del mundo.

“Definitivamente, es élite”, continuó el coach de bateo, ahora hablando sobre los tiros del venezolano. “Ha atrapado a corredores que fácilmente debieron llegar a salvo por los pitcheos o los elementos, y él los ha retirado. Es divertido verlo lanzar, eso es cierto. Simplemente necesita seguir jugando, ver más acción en los partidos, estar detrás del plato en una situación grande con corredores en las bases tarde en el juego. En esos momentos debes asegurarte de pedir el pitcheo indicado y que estés preparado para la situación. Creo que es en eso que tiene que trabajar y eso viene con el tiempo”.

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